vayas donde vayas, ahí tienes…

Se han estudiado los efectos psicológicos y fisiológicos de la meditación. En los últimos años, los estudios sobre la meditación han implicado cada vez más el uso de instrumentos modernos, como la resonancia magnética funcional (IRMf) y el electroencefalograma (EEG), que son capaces de observar la fisiología cerebral y la actividad neuronal en sujetos vivos, ya sea durante el acto de meditación en sí o antes y después de la meditación. De este modo, se pueden establecer correlaciones entre las prácticas meditativas y la estructura o la función del cerebro[1].
Desde la década de 1950 se han llevado a cabo cientos de estudios sobre la meditación, pero muchos de los primeros estudios eran defectuosos y, por lo tanto, arrojaron resultados poco fiables[2][3] Los estudios contemporáneos han intentado abordar muchos de estos defectos con la esperanza de guiar la investigación actual hacia un camino más fructífero[4] En 2013, los investigadores de Johns Hopkins, que publicaron en el Journal of the American Medical Association, identificaron 47 estudios que se califican como bien diseñados y, por lo tanto, fiables. Basándose en estos estudios, concluyeron que hay pruebas moderadas de que los programas de meditación pueden reducir la ansiedad, la depresión y el dolor, pero no hay pruebas de que sea más eficaz que los tratamientos activos, como los fármacos o el ejercicio[5]. Otro importante artículo de revisión también advertía sobre la posible desinformación y mala interpretación de los datos relacionados con el tema[6].

retroalimentación

En las últimas décadas, el interés del público por la meditación de atención plena se ha disparado. Paralelamente, y quizás alimentando la creciente aceptación popular, ha aumentado la atención científica. El número de ensayos controlados aleatorios -el estándar de oro para el estudio clínico- que implican mindfulness ha pasado de uno en el período 1995-1997 a 11 entre 2004-2006, hasta la friolera de 216 entre 2013-2015, según un artículo reciente que resume los hallazgos científicos sobre el tema.
Los estudios han demostrado los beneficios contra una serie de condiciones tanto físicas como mentales, incluyendo el síndrome del intestino irritable, la fibromialgia, la psoriasis, la ansiedad, la depresión y el trastorno de estrés postraumático. Pero algunos de estos resultados se han puesto en duda porque los estudios tenían muestras de pequeño tamaño o diseños experimentales problemáticos. Aun así, hay un puñado de áreas clave -como la depresión, el dolor crónico y la ansiedad- en las que estudios bien diseñados y ejecutados han mostrado beneficios para los pacientes que participan en un programa de meditación de atención plena, con efectos similares a los de otros tratamientos existentes.

meditación para principiantes

La meditación ha aumentado su popularidad en los últimos años, pasando de ser un interés marginal a una tendencia dominante defendida por terapeutas, científicos y famosos. Como parte de este cambio, los conceptos erróneos y las descalificaciones han dado paso al reconocimiento emergente de la meditación como una ciencia. Sin embargo, hay quienes cuestionan este punto de vista. Como científico y meditador, me siento obligado a responder.
Al hacerlo, debo reconocer en primer lugar el enorme número de actividades que se denominan comúnmente meditación. Muchas de esas actividades no son en ningún sentido científicas. Sin embargo, argumentaré que algunas prácticas de meditación, incluido el método que describo en La mente iluminada y otras prácticas dentro de la tradición budista, sí se califican como ciencia. Me limitaré a hablar de esas prácticas.
Podemos definir la ciencia como el estudio sistemático del mundo natural a través de la observación y la experimentación, que da lugar a un conjunto organizado de conocimientos sobre un tema concreto. La mente humana es innegablemente un tema adecuado para el estudio científico, y uno de los propósitos de la meditación es la observación cuidadosa de la propia mente. Esta observación revela patrones consistentes que los meditadores comparten entre sí y con los maestros que dirigen su práctica. Los maestros de meditación comparan estas observaciones con su propia experiencia y con los conocimientos transmitidos por generaciones anteriores de maestros de meditación, generando así modelos de la mente. A lo largo de miles de años, los meditadores han probado, refinado y reelaborado sus modelos de la mente sobre la base de nuevos conocimientos a medida que las generaciones posteriores desarrollaban nuevas técnicas de meditación. Así, a lo largo del tiempo, se ha acumulado un cuerpo organizado de conocimientos que describen la naturaleza y el comportamiento de la mente a un nivel muy fino de resolución. Este es un sentido en el que ciertas formas de meditación se califican como ciencia.

beneficios científicos de la meditación

La mejor manera de entender el mindfulness es practicarlo. Al fin y al cabo, tiene más de 4.500 años de experiencia a sus espaldas. Sin embargo, todos aprendemos y desarrollamos la confianza en nuestra experiencia de diferentes maneras. Ésta es una de las razones por las que es importante validar y desafiar nuestras observaciones y suposiciones con una sólida investigación científica. Como bien dijo la doctora Kristin Neff, “la ciencia da a nuestro cerebro pensante explicaciones de por qué nos sentimos como nos sentimos, reduce la autoculpabilidad y la vergüenza, y crea motivación para crear nuevos patrones de hábitos”. Afortunadamente para los amantes de la ciencia, el mindfulness se ha estudiado durante más de 40 años y ha demostrado sistemáticamente resultados positivos asociados:
La ciencia biológica que está detrás de los beneficios de la meditación mindfulness nos está mostrando por qué puede ser tan eficaz para reducir el estrés y la ansiedad. Hay una serie de mecanismos propuestos para explicar cómo sucede esto. La mayoría de los animales tienen en común un circuito básico de procesamiento de amenazas que nos ayuda a sobrevivir y a vivir lo suficiente para reproducirnos en un mundo desafiante. Especialmente en los humanos, existe también un mecanismo cognitivo que implica la interpretación y la elección. La práctica de mindfulness influye en nuestra experiencia del estrés en ambos niveles.